我们处在一个网络化时代。正如全球化带动的教育领域全球化一样,网络化带给世界的一个巨大变化,就是带动了教育的网络化和国际化。在网络化时代,美国一马当先,利用其绝对的技术优势,将传统的远程教育推向了新的高度和广度,使我们看到了一个新的时代网络大学时代,已经大踏步地向我们走来。

2011年下半年,斯坦福大学教授、计算机学家特龙在学校开设了一门免费网上课程“人工智能”,谁知竟然有超过16万学生和网民选修,这使特龙一举成名。今年1月,特龙宣布离开斯坦福,和同样辞去弗吉尼亚大学终身教职的埃文斯教授等人一道,专门发展一所名为“Udacity”的私立教育机构,其建设目标是要推行教育的大众化,号称“21世纪大学”(21st Century University)。

今年2月,Udacity推出了成立后的两门免费课程。迄今为止,他们已发布的课程有十余门,吸引了超过20万网上学习者。

Udacity宣称自己推出的是一种全新的学习体验。学生可在此解决富有挑战性的问题,也可与世界知名大学教师一道参与研究项目,而且不是通过冗长而又枯燥的授课方式进行。在这里,学生是整个宇宙的中心。

网络课程当然主要通过视频课程学习。但现在的视频课程已不是单纯地教师讲课,而是带有隐形字幕,可随时根据需要调节,加上与课程相关的小测验和课后作业,形成一种被称为“在做中学”(learn by doing)的模式。学生可以随时在网站上申请注册,并可以根据自身学习进度进行考试和完成本门课程的学习。这是它的便利和独特之处,也是现在的网络课程特征之一。

就在特龙教授忙于讲授公开课并开创教育机构的同时,他在斯坦福大学的同事宁教授和科勒教授也在忙着近乎一样的事情。2012年4月,他们成立了名为“Coursera”的营利性教育科技公司。该公司宣布其目的是为有所追求的学生免费提供最好的教育,现在并不追逐盈利。他们希望在未来能够看到名校培养的不只是成百上千的学生,而是成百万上千万的学生。

Udacity与Coursera虽然都是商业性运作,但前者是独立运作,后者则是与名校联手。虽然都推出免费网络课程,但“Coursera”似乎更受大众欢迎。或许正是由于它所开设的课程都是来自名校的知名教授,这就使得Coursera的发展极为迅速,注册人员呈几何数增长。截至今年8月16日,已经有来自196个国家的108万学生至少注册了他们的一门课程。

Coursera所开始的课程也要远远多于Udacity,领域极为广泛。预计到今年秋季开学,他们所开设的课程会超过100门。其发展势头,已经引起社会和教育界的关注。

由于担心网络教育的过度商业化发展,在两家公司成立后不久,2012年5月2日,哈佛大学与麻省理工学院宣布结成非营利性合作伙伴关系,联合发起了名为“edX”的网上课程系统,由两所名校联手提供免费的网上课程,搭建共同教育平台。

据悉,该系统是专门为网上学习而设计的。两所名校强强联合,利用各自悠久的历史传统及优势学科,试图创建一种新型网上学习模式。两校各自的课程设置分别为Harvardx和MITx。他们希望借此也可以研究学生的学习方式及技术在当今学习(包括校园学习与网络世界)中的作用。而就在不久前,加州大学伯克利分校也加入了进来。

实际上,最早发起“edX”的是MIT。该校在去年宣布,要推出一项公开的网络学习计划,就叫MITx。该项目的第一门网上课程于今年3月发布,吸引了约12万学生注册学习,其中有1万人参加了期中考试。据报道,目前两所大学双双投入3千万美元,要在今秋打造首批5门课程。

EdX的目标是为不同年龄、不同国别的学生提供学习机会,使他们可以从名师那里学到知识和人生智慧。但两所大学的负责人也都表示,edX不仅是为搭建一个全球性的网络学习者社区,也是为研究新的教学方法与技术在教育中的作用。抓住当下,放眼未来,应该是两所名校考量的主要因素。

就edX而言,完成课程学习者可获得一份含有课程考试分数的证书,但没有学分。Udacity宣称,学习他们的网络课程也要付出辛勤的汗水。而通过一门课程考试也会像普通大学课程一般富有挑战性。当完成一门课程后,学生可获得一张来自任课教授签名的证书,上面会标明其达到的程度。这份证书是免费的。如果参加一般的网上考试,学生需要为此支付一定费用。该公司宣布,从8月24日起,如有学生愿意,可参加由电子考试公司Pearson VUE提供的课程考试,但需花费89美元。Udacity方面认为,这是迈向获得大众认可的第一步。作为回报,Udacity会提供一系列得到各大科技公司认可的证书。而且他们承诺会向自己的伙伴公司推荐这些学生。

换句话说,至少目前为止,无论是edX还是Udacity,其提供的都不过是一份或多份证书。但可想见,在现在或是未来,如果想获得学历证明或证书,学生为所选修的课程或考试支付基本的费用,应该在情理之中。

无论是Udacity、Coursera还是edX,其建设的都被统称为免费的“大规模网上课程”(简称为MOOCs)。而正是MOOCs,引发了美国高等教育的大变革。

有学者考证,MOOC一词最早出现于2008年,源起于加拿大曼尼托巴大学开设的一门课程。选修这门课的学生中,有25位是交学费的,还有大约2300位学生接受网上免费学习。后来,这种形式被美国玛丽华盛顿大学和纽约市立大学的两位教授接受,并用到课程教学当中,从此传播到了世界各地。

当然,MOOCs线年的秋季,这也与特龙教授的网络课程有关。而之所以说MOOCs改变了高等教育,是因为它使高等教育变得触手可及,在普通人和名校名师间搭建了一座桥梁。正如很多媒体所报道,过去在印度与中国,人们很难想象能不出国门聆听世界名校的名师讲座。而现在这一切都变成了现实,而且不用支付任何费用。难怪加州大学伯克利分校校长伯格诺说,“我相信,它(MOOCs)将从根本上使教育发生彻底变革”。

据悉,尽管现在大学生还无法从这些课程中获得学分,但这并不妨碍他们学修课程的热情。据edX负责人介绍,今年春季有来自160个国家的154000余名学生注册了MIT开设的首门课程。尽管只有7100名学生通过考试,但这个数字也要比参加课堂学习的学生数多许多。

EdX的首任主任、MIT计算机科学与人工智能实验室主任阿加瓦尔表示,已经有120多所高校表达了加入edX协作体的兴趣。他说,我们的目标就是要重整教育,在世界范围内和校园内部同时强化质量、提高效率和扩大规模。相信在不久的将来,会有更多的高校加入类似edX的协作体中,也会更加推动MOOCs的进一步发展。

毫无疑问,网络大学时代的到来,给传统大学带来的冲击是巨大的。一个人,无论是谁,通过一部联网电脑和一个摄像头,就能学习和授课,而且可以与全世界的人们一起学习,通过学习把世界各地的人们联结起来,这是过去的人们难以想象的。

那。

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